Dulce New Life

A New Life for Dulce

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Dulce New Life 4

Dulce has come a long way from his days on the farm where he lived before the fire. Born on a farm in the south of Chile, Dulce was released into the hills of the vast acreage as a young foal. This is common practice on farms where they raise/breed horses for meat. His contact with people was extremely limited and he lived his first two years of life largely as a wild horse.

The fires that swept through Chile in early 2017 changed everything. Dulce was one of about 70 animals belonging to this Chilean farmer and most did not survive the tragedy. Those that did survive were seriously injured and many had to be euthanized.

The GAAP was put on standby in February as the fires raged through Chile. After connecting with a large animal shelter in the central region that desperately needed help moving horses around, the GAAP team suspended the day to day duties at the clinic and deployed to one of the worst affected zones to help out. The shelter was set up as a triage center where those that could be treated for minor injuries on-site were assigned a stall or a corral and volunteer veterinarians attended to their immediate needs. The most severely injured animals were rapidly assessed and referred to veterinary specialty hospitals in Santiago that were already on standby. This is where the GAAP, partnered with the International Fund for Animal Welfare, was able to help. Dulce was one of the seriously injured horses and was one of the first to be transported to Santiago, about a two-hour drive away. There, he would undergo the extensive rehabilitation necessary to treat his injuries. Dulce sustained 2nd and 3rd degree burns to 20% percentage of his body and severe damage to his hooves.


Despite Dulce’s history of having extremely limited contact with people, he was unusually calm when the GAAP team approached him in preparation for loading. Most horses with his background would be highly unpredictable around people. There are some very basic things that, over time, a tame horse would have learned to accept from an early age, such as being touched, having a halter put on and being asked to walk quietly beside a person. Dulce had none of this. But even a horse that has spent its entire life around people can be extremely difficult to load into a trailer for the first time. It can be a scary experience: walking into a dark area, with strange sounds underfoot, clanging metal doors and a narrow space to stand in.

But not Dulce. We took all precautions assuming that he would very likely explode with this new and stressful experience, on top of his injuries. Any animal in great pain has a tendency to respond unpredictably. Imagine trying to do this with a 1000 pound wild animal, whose kick can instantly kill a grown person? Considering the urgency of Dulce’s condition, the team knew that somehow, we had to get him in the trailer! To everyone’s surprise, in spite of his obvious pain and fear of his unfamiliar surroundings Dulce calmly accepted our touch, lowered his head as we put on the halter, hesitantly followed us, and observed the opening of the trailer. So far so good! We offered him some hay, which he ate enthusiastically. Perfect! Enticing him into the trailer with hay was a bit of a challenge, but because he proved to be so incredibly gentle, we were able to grasp hands behind his hind quarters and almost lift him into the trailer physically! Finally, we had him in the trailer, IV fluids running to correct his state of dehydration during the trip, and quietly nibbling hay- we were ready to depart.

Upon arrival in Santiago, Dulce was treated by Dr. Felipe Lara and his team at the Andres Bello University hospital. While the prognosis was good, the veterinarians estimated that Dulce would need to undergo at least 6 months of treatment for his burns and damaged hooves. Horse rehabilitation is prohibitively expensive, especially for burn victims. For the duration in hospital, we expected that his treatment would easily cost thousands of dollars. These costs were covered by international and local donors that took an interest in his recovery. As Dulce’s owner was financially unable to assist with these costs, he wasn’t asked to contribute at all.DULCE

With around the clock medical attention and care from the many people involved, Dulce began his long, painful recovery. Each month saw a slight improvement in his physical injuries: his burns slowly turned to scars and his damaged hooves started to grow out. After 6 months of treatment, Dulce was finally ready to go home to the south of Chile. He would still need to be watched closely, but he no longer needed extensive professional care. His owner was contacted and given the good news. Much to everyone’s surprise, this was truly not good news for the owner. We had all been so focused on Dulce’s well-being and recovery, we honestly had not thought too much about the owner. After a lengthy conversation, we learned about the harsh reality of life for many of these struggling farmers post-fire. Most did not have any insurance; they lost their homes, their barns, all their stored hay and grain, their pasture, and their forests. In Dulce’s owners’ case, he lost his entire living. Sixty of his horses had died and he was left with only 10. He had no money to feed them and no pasture. His neighbours were all in a similar situation. Many of them, including Dulce’s owner, cut down the entire burned forest on their property, had the logs milled and tried to sell the wood to pay for their food. But since everyone had done the same, there was no market for milled lumber, and it still sits there, in his burned yard. The sad truth was that Dulce’s owner was in no position to pay for the shipping of the horse back home, and even if he could get the horse there, he couldn’t afford to feed it. The only consolation for him was that Dulce could be sold for meat to pay for hay for the others and to put food on his family’s table.  Although this news came as an enormous shock to the GAAP and all of the team who had worked so hard to rehabilitate Dulce, the hardship these people had suffered gave them no other choice. We had to understand their situation. Yet, no-one could quite reconcile the fact that lovely Dulce, after all the courage he had shown in the face of immense suffering, would only be sold for meat. There was one alternative. The GAAP team quickly decided that they would compensate the owners with an amount equivalent to Dulce’s market value so that they could continue to care for this sweet horse they had come to love. The owner happily agreed, and a virtual handshake sealed the deal.  “Dulce”, which means ‘’sweet’’ in Spanish, was saved from a fate that his caregivers simply could not imagine for him. In turn, he lives at the GAAP farm as part of their animal family: adored, wanted and cared for.

Without knowing his story, one could be forgiven for thinking Dulce is a high-maintenance horse. His daily routine at his new home with the founders of the GAAP, Dr Elena Garde and Guillermo Pérez, is quite in-depth. Dulce’s day always starts with a thorough revision: his badly scarred legs, face, and belly are examined closely for new lesions. His scar tissue is so fragile that every day he seems to have a new wound. Once he is all checked over, he then has hydrotherapy which involves a gentle hosing down of his legs to keep him cool as his joints tend to get hot and swollen causing Dulce more pain. Then a healing cream is applied to new and old lesions. Only time will correct the damage to his hooves. Being much like finger nails, new hooves will have to grow in to completely replace the damage caused by the fires. During this time, he needs soft ground to stand on, constant farrier attention, and special cushioned and corrective horse shoes.

Then Dulce spends a few hours in a grassy field enjoying the fresh air and stretching his legs until he is brought back into his pen later in the evening. Despite the intensive day to day care that Dulce requires, his new caretakers at the GAAP wouldn’t have it any other way. They know only too well the alternate fate that awaited Dulce, had they not agreed to take him in.

Dulce is just a lovely soul. He is starting very gentle daily training now to learn proper horse manners, but his personality is inherently tender-hearted. Already he shows great potential as a horse in a therapy role, for example helping small children with mental, emotional or physical disabilities connect with animals. Although he will carry his physical scars for the rest of his life, the GAAP will be doing everything within their power to ensure that one day, his psychological scars might heal and he, in turn, can help heal others.


Esperanza de Vida para Dulce.

Dulce ha pasado por mucho desde sus días en la granja donde vivía antes del incendio. Nacido en una parcela en el sur de Chile, Dulce fue dejado libre en los montes del vasto campo cuando era un potrillo, práctica común en las granjas que crían caballos para carne. Su contacto con las personas era extremadamente limitado y vivió los primeros dos años de su vida como un caballo salvaje.

Los incendios que azotaron Chile a principios del 2017 cambiaron todo. Dulce era uno de aproximadamente 70 animales pertenecientes a un campesino chileno, y la mayoría no lograron sobrevivir a la tragedia. Aquellos que sobrevivieron se encontraban gravemente heridos y muchos debieron ser eutanasiados.

GAAP estuvo a la espera durante Febrero, mientras los incendios azotaban Chile. Luego de contactarnos con un refugio de animales mayores en la zona central que desesperadamente necesitaba ayuda moviendo los caballos, el equipo GAAP suspendió las actividades diarias en la clínica y partió a ayudar a una de las zonas más afectadas. El refugio estaba establecido como un centro de evaluación donde a aquellos caballos que podían ser tratados por heridas menores se les asignaba un corral y los veterinarios voluntarios atendían sus necesidades inmediatas. Los animales en estado de gravedad eran rápidamente evaluados y derivados a hospitales veterinarios especialistas en Santiago. Es aquí donde GAAP, en conjunto con International Fund for Animal Walfare (IFAW) pudieron ayudar. Dulce fue uno de los caballos seriamente heridos y uno de los primeros en ser transportados a Santiago, a más o menos una hora de distancia. Ahí, él podría recibir la extensiva rehabilitación necesaria para tratar sus heridas. Dulce sufrió quemaduras en 2do y 3er grado en un 20% de su cuerpo y daño severo en sus cascos.

A pesar del escaso contacto de Dulce con personas, estaba inusualmente calmado cuando el equipo GAAP se acercó a él para cargarlo en el vehículo. La mayoría de los caballos con su historial serían altamente impredecibles cerca de la gente. Existe una serie de cosas básicas que, con el tiempo, un caballo domado habría aprendido a aceptar desde pequeño, como ser tocado, que le pongan una correa y que le pidan que camine tranquilamente al lado de una persona. Dulce no tenía nada de esto. Pero incluso un caballo que ha pasado su vida entera rodeado de gente puede ser difícil de cargar en un tráiler la primera vez. Puede ser una experiencia atemorizante: caminar hacia un área oscura, con sonidos extraños bajo sus pies, puertas metálicas y un estrecho espacio donde pararse.

Pero no Dulce. Tomamos todas las precauciones asumiendo que muy probablemente estallaría con esta nueva y estresante experiencia además de sus heridas. Cualquier animal que está sintiendo un fuerte dolor tiene una tendencia a responder de forma impredecible. ¿Imaginas tratar de hacer todo esto con un animal salvaje de 450 kilos, cuya patada puede matar instantáneamente a un adulto? Considerando el urgente estado de Dulce, el equipo sabía que debían meterlo al tráiler de alguna forma. Para sorpresa de todos, a pesar de su obvio dolor y miedo de un ambiente desconocido, Dulce aceptó nuestro tacto calmadamente, bajó su cabeza cuando le pusimos la correa, nos siguió con vacilación, y observó la apertura del tráiler. Hasta ahora, ¡todo bien! Le ofrecimos un poco de pasto, el que comió entusiasmado. ¡Perfecto! Guiándolo hacia el tráiler con pasto fue trabajoso, pero como demostró ser increíblemente gentil, pudimos pasar las manos atrás de su parte trasera y prácticamente levantarlo y moverlo físicamente dentro del tráiler. Finalmente estaba dentro, fluidos intravenosos corriendo para contrarrestar su estado de deshidratación durante el viaje y tímidamente masticando pasto, estábamos listos para el viaje.

Apenas llegamos a Santiago, Dulce fue tratado por el Dr. Felipe Lara y su equipo en el Hospital Veterinario de la Universidad Andrés Bello. Si bien el pronóstico era bueno, los veterinarios estimaban que Dulce necesitaría al menos 6 meses de tratamientos para sus quemaduras y cascos dañados. La rehabilitación de un caballo es prohibitivamente costosa, especialmente para víctimas de quemaduras. Sólo por su estadía en el hospital, asumimos que el costo de su tratamiento podría ser fácilmente de miles de dólares. Estos costos fueron cubiertos por donantes locales e internacionales que se interesaron en su recuperación. Como el dueño de Dulce era incapaz de ayudar económicamente con estos gastos, no se le pidió que contribuyera.

Con atención médica y cuidados permanentes de parte de los muchos involucrados, Dulce comenzó su largo y doloroso camino a la recuperación. Cada mes trajo una pequeña mejora en sus heridas físicas: sus quemaduras lentamente se transformaron en cicatrices y sus cascos dañados comenzaron a crecer. Luego de 6 meses de tratamientos, Dulce finalmente estaba listo para volver a casa en el sur de Chile. Aún requeriría ser vigilado de cerca, pero ya no necesitaría mayor cuidado profesional. Su dueño fue contactado y se le informó de las buenas noticias.

Para sorpresa de todos, la noticia no era la mejor para él. Nos habíamos enfocado tanto en la recuperación y el estado de salud de Dulce que honestamente no habíamos pensado en su dueño. Luego de una larga conversación, nos enteramos de la dura realidad de muchos de estos campesinos luego del incendio. La mayoría no tenía seguro alguno; perdieron sus hogares, sus establos, todos los cereales que tenían almacenados, sus parcelas y sus bosques. En el caso del dueño de Dulce, la perdida fue total. 60 de sus caballos murieron y se quedó con sólo 10. No tenía ni el dinero ni el lugar donde alimentarlos. Sus vecinos se encontraban en situaciones similares. Muchos de ellos, incluyendo al dueño de Dulce, cortaron todos los bosques quemados en sus propiedades, aserraron los troncos e intentaron vender la madera para pagar por su comida. Como todos intentaron hacer lo mismo, no había mercado para tanta madera aserrada, y aún está ahí, en su patio quemado. La triste verdad era que el dueño de Dulce no podía pagar por su traslado, e incluso si pudiera hacer llegar el caballo a casa, no podría alimentarlo. El único consuelo para él era que Dulce podría ser vendido para carne y así poder comprar pasto para alimentar a los otros y poder mantener a su familia. Aunque la noticia fue un enorme shock para the GAAP y para todo el equipo que había trabajado tan duro para rehabilitar a Dulce, las dificultades que estas personas enfrentaban no les dejaron otra opción. Debimos entender su situación. Aun así, nadie podía aceptar el hecho que el adorable Dulce, luego de haber mostrado tanta valentía frente a un sufrimiento enorme, sería vendido como carne. Pero había una alternativa. El equipo GAAP rápidamente decidió que compensarían al dueño con una cantidad equivalente al valor de mercado de Dulce para así continuar el cuidado de este tierno caballo a quien tanto querían. El dueño aceptó felizmente, y un apretón de manos virtual selló el trato. Dulce se salvó de un destino que sus cuidadores simplemente no podían imaginar para él. En lugar de eso, Dulce ahora vive en la granja GAAP como parte de su familia animal; adorado, querido y cuidado.

Sin saber esta historia, sería fácil pensar que Dulce es un caballo exigente. Su rutina diaria en su nuevo hogar con los fundadores de GAAP, Dr. Elena Garde y Guillermo Pérez, es acuciosa. Los días de Dulce siempre comienzan con una revisión profunda; sus piernas llenas de cicatrices, su rostro y su panza son examinados detenidamente en busca de nuevas lesiones. El tejido de sus cicatrices es tan frágil que cada día aparecen nuevas heridas. Una vez que ha sido revisado, recibe hidroterapia, lo que significa que se le aplica con cuidado agua con una manguera sobre sus piernas para mantenerlo fresco ya que sus articulaciones tienden a calentarse e inflamarse causándole más dolor. Entonces se le aplica una crema cicatrizante en las heridas nuevas y antiguas. Sólo el tiempo puede corregir el daño en sus cascos. Tal como las uñas, los nuevos cascos deberán crecer para reemplazar completamente el daño causado por el fuego. Durante este tiempo, Dulce necesita suelo blando para pisar, atención constante de un herrero, y herraduras correctivas especiales.

Dulce pasa unas cuantas horas al día en el campo verde disfrutando el aire fresco y estirando sus piernas hasta que vuelve a su corral en las tardes. A pesar del cuidado intensivo que requiere día a día, sus nuevos cuidadores de GAAP no lo cambiarían por nada. Están muy conscientes del destino que esperaba a Dulce de no haberlo llevado a vivir con ellos.

Dulce es un alma adorable. Está comenzando un entrenamiento tranquilo diario para aprender comportamientos propios de un caballo, pero su personalidad es inherentemente tierna. Él ya ha mostrado gran potencial como caballo para terapias, por ejemplo, ayudando a niños pequeños con dificultades mentales, emocionales o físicas a conectarse con los animales. Aunque Dulce cargará con sus cicatrices físicas por el resto de su vida, GAAP estará haciendo todo en su poder para asegurarse de que un día, sus heridas psicológicas puedan sanar y así él pueda ayudar a sanar a otros.

  1. Edith Araya Geeregat

    September 4, 2017 - 7:04 pm

    Oooh Dulce, que vida, que destino! tuve el privilegio de conocerlo el sábado 2 de septiembre recién psasado, realmente es un “dulce”, lo amo y espero con ansias que llegue el próximo sábado para visitarlo, sacarlo a pasear y darle zanahorias, él tiene sus gustos! las manzanas no le agradan; sin embargo las zanahorias son de todo su agrado.
    Gracias GAAP, gracias Elena y Guillermo por esta oportunidad, estoy feliz por este regalo de la vida. Conocer a Dulce y compartir con él.

    Dulce nombre, dulce caballo, dulce Ser, dulce compañero, dulce terapeuta.
    Querido Dulce muy pronto libre por el campo galoparás,
    como un Ser Alado te moverás,
    Yo feliz en tu amiga me convertiré,

    Dulce hermoso y tierno Dulce,
    entraste en mi corazón como un gran Amor,
    un torbellino de emociones invaden mi Ser!

    Pienso…será que mi amado Rex
    desde el cielo donde está,
    guía mis pasos hacia ti,
    Dulce hermoso y tierno Dulce?

    La vida, el tiempo nos lo mostrará, por ahora
    sólo puedo decir Gracias, mil Gracias GAAP

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