Gaap Canada Northern Spay

GAAP-Canada: Sachigo Lake & Gull Bay First Nations

by Sarah Clark

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Mapa GAAP-Canada Campaña

It was the furthest north I’d ever been. Gorgeous golden birch trees quaking in the wind, husky mix dogs, and MUD. The GAAP-Canada team from Allandale Veterinary Hospital partnered with Northern Spay Neuter Program to bring much-needed veterinary services to the remote indigenous communities of Sachigo Lake First Nation and Gull Bay First Nation in Ontario, Canada. And we were in for an adventure!

In early October 2017 we all met in Toronto and hopped on a small commercial flight to Thunder Bay where we met the Northern Spay Neuter Team to prepare for the week-long campaign. All our equipment packed away in green crates and ready to go, the next day we flew in a small charter airplane a few hours north to Sachigo Lake First Nation, making a few bumpy stops at multiple lakes along the way due to inclement weather.


Sachigo Lake First Nation
GAAP-Canada and Northern Spay

GAAP-Canada and Northern Spay

Sachigo Lake First Nation is only accessible by airplane during non-winter months (in the winter, truckers navigate the treacherous “ice roads” – aka: frozen rivers and lakes – to bring large shipments into the northern communities). There are currently about 400 people living in Sachigo Lake First Nation, and the homes, buildings, and vehicles were in relatively good condition despite their remote location. All of the dirt roads, however, had turned to mud because of the recent rain and all the people and animals were covered in mud (the veterinarians as well!). We set up our clinic – which included a reception area, 2 operating tables, and recovery area – in the community’s recreation hall.

In total, we performed 79 spay/neuter operations over 3 days, with the most surgeries performed on the second day. Additionally, we de-wormed/vaccinated 86 dogs. There had never been a veterinarian in Sachigo Lake First Nation, so NONE of the dogs in the community were sterilized (we estimated there to be about 150-200 dogs in total) and we saw a lot of (admittedly adorable) puppies. The vast majority of the dogs brought to the clinic were owned but also let to roam freely in the community. Due to the high cost of food in Sachigo Lake First Nation, the majority of community residents are unable to feed their dogs dog food; instead, the dogs survive off kitchen scraps, trash, and hunting small rodents. Notably, most of the dogs treated and sterilized were 1-3 years of age, leading us to believe that the dogs in Sachigo Lake tend to not survive beyond 4-5 years (they likely die from underweight/starvation, the cold, infections, and wolf attacks).

Natalie and Patty preparing dog for surgery.

Natalie and Patty preparing dog for surgery.

The veterinary campaign was very well received in Sachigo Lake First Nation, and a large number of community members enthusiastically brought their dogs to the clinic. As described by Virginia Beardy, Executive Secretary of the Band Council who helped organize the campaign, “This past winter the people were worried about the number of dogs that had collected and they were worried about the safety of the community. We started looking into seeing who was available to come up and looking for a clinic…I think the clinic has been well received by the community. I’m happy to see the team here, it’s for the benefit of the community. That’s why I’m really pitching in!”

It was 3 days of very hard work, but our team thoroughly enjoyed the trip to Sachigo Lake First Nation. The community was welcoming and the landscape was breathtakingly beautiful. Did I mention that we were also there during the full moon? Very auspicious! Soon it was time to pack up the clinic and load everything on the small charter airplane to head back to Thunder Bay.


Gull Bay First Nation
Man and his dog at Gull Bay

Man and his dog at Gull Bay

We only stayed in Thunder Bay a few hours – just enough time to enjoy a meal and pack up all our equipment and supplies in a trailer to drive a few hours north to Gull Bay First Nation. Because Gull Bay First Nation is located within 3 hours drive from the town of Thunder Bay it feels less isolated and has greater access to consumer goods including fresh groceries. In general, we noted a similar standard of living (the houses, buildings, and vehicles were in good upkeep) to Sachigo Lake First Nation. Gull Bay First Nation is significantly smaller however, with only about 200 residents. We set up the same clinic – which included a reception area, 2 operating tables, and recovery area – in the community’s recreation hall.

The GAAP-NSNP team had previously provided veterinary services to Gull Bay First Nation in 2016, so this campaign was the second visit to the community. In total, we performed 9 spay/neuter operations and de-wormed/vaccinated 28 over 1.5 days. Seventeen dogs that were sterilized during the 2016 campaign returned to the clinic for physical exams and vaccinations. Largely because of its proximity to the town of Thunder Bay, the dog population differed in Gull Bay First Nation from what we observed in Sachigo Lake First Nation. More than half of the dogs brought to the clinic in Gull Bay First Nation were owned and contained – either inside the house, tied up, or inside an enclosed yard. We also observed a greater number of small breed dogs (e.g., Chihuahua, Shih tzu) who were purchased by residents in Thunder Bay and kept inside their homes. Underweight was less of an issue in Gull Bay First Nation than in Sachigo Lake First Nation, but many of the community members still reported feeding their dogs kitchen scraps instead of dog food due to its cost.

Stephanie Penagin, a community member who brought 5 dogs to the clinic was excited to see the GAAP team return: “It’s made a big difference in the community. People can’t afford pet care. I don’t have income to feed him [her dog Rufus] so this is a big help.” According to Kenneth King, one of the Gull Bay First Nation Band Councilors who was responsible for proposing the clinic to the Chief and Council over the last two years, “There have been big changes since last year and positive changes in general for the community people and the dogs.” Providing the example of his dog Beauty, Kenneth added, “She lives in the community, she likes to roam and stay away from any disease or rabies that might be around.”

The weather was warmer and kinder in beautiful Gull Bay First Nation and on our last night in the community one of the residents – a wonderful woman named Coco who had brought her little dog Bruiser to the clinic – cooked us up a delicious meal of moose meat! After dinner, we sat around a campfire with a bunch of the neighbors, sang songs, laughed and watched the yellow moon rising over the lake.

A family and their dogs at Sachigo Lake.

A family and their dogs at Sachigo Lake.

Many First Nations communities in Northern Canada face serious veterinary and public health issues, including large numbers of free-roaming large breed dogs (increasing the risk for animal-human conflicts such as bites/attacks), high prevalence of canine zoonoses, and a complete absence of veterinary care. We believe that the GAAP veterinary campaigns in First Nations communities in Northern Canada are a promising intervention for improving both immediate and long-term animal health and welfare. Furthermore, the community members and leaders have been receptive to the clinics and are amenable to implementing more humane measures for controlling the dog population. There is great potential to make a significant impact in reducing the size and improving the health of the dog populations in the First Nations communities in just a few years time – and of course enjoying some beautiful landscapes and sharing delicious moose meat with our new friends in the meantime.


Era lo más al norte que he estado. Hermosos abedules meciéndose al viento, Huskies mestizos, y LODO. El equipo GAAP-Canadá del Hospital Veterinario Allandale nuevamente se unió con el Northern Spay and Neuter Program para llevar servicios veterinarios tan necesarios a las remotas comunidades indígenas de Sachigo Lake First Nation y Gull Bay First Nation en Ontario, Canada. ¡Y nos esperaba una aventura!

A principios de Octubre nos encontramos en Toronto y nos subimos a un pequeño vuelo comercial hacia Thunder Bay donde nos reunimos con el equipo Spay Neuter para prepararnos para la semana de campaña. Con todo nuestro equipo empacado en cajas verdes y ya listos para el viaje, volamos el día siguiente en un pequeño vuelo chárter por un par de horas hacia Sachigo Lake, haciendo unas cuantas paradas en diferentes lagos en el trayecto producto del clima.

Sachigo Lake First Nation

Sachigo Lake First Nation solo es accesible vía aeroplano durante meses no invernales (en el invierno, los camioneros navegan los traicioneros “caminos de hielo” – A.K.A: ríos y lagos congelados- para llevar grandes cargas a las comunidades del norte). Hay alrededor de 400 personas viviendo en Sachigo Lake y las casas, edificios y vehículos están relativamente en buen estado a pesar de su remota ubicación. Sin embargo, todos los caminos de tierra se han convertido en barro producto de las recientes lluvias y todas las personas y animales estaban cubiertos de lodo (¡incluso los veterinarios!). Armamos nuestra clínica – que incluía un área de recepción, 2 mesas de operación, y un área de recuperación – en el centro de recreación de la comunidad.

En total, realizamos 79 esterilizaciones en 3 días, con la mayor cantidad realizada el segundo día. Adicionalmente, desparasitamos y vacunamos a 86 perros. Sachigo Lake nunca había tenido un veterinario, por lo que NINGUNO de los perros en la comunidad estaban esterilizados (estimamos que había unos 150-200 perros en total) y vimos muchos (adorables) cachorritos. La gran mayoría de los perros traídos a la clínica tenían dueños pero además son libres de vagar por la comunidad. Debido al alto costo de la comida en Sachigo Lake, la mayoría de los residentes de la comunidad son incapaces de darles comida para perros a sus mascotas; en lugar de eso, los perros sobreviven de restos de comida, basura, y cazando pequeños roedores. Notablemente, la mayoría de los perros que tratamos y esterilizamos tenían entre 1 y 3 años de edad, llevándonos a pensar que los perros de Sachigo Lake tienden a no sobrevivir más allá de los 4 o 5 años (probablemente mueren de hambre, frío, infecciones y ataques de lobos).

La campaña veterinaria fue muy bien recibida en Sachigo Lake First Nation, y muchos miembros de la comunidad trajeron a sus mascotas con entusiasmo a la clínica. Citando a Virginia Beardy, Secretaria Ejecutiva del Consejo del Clan que ayudó a organizar la campaña, “Este último invierno la gente estaba preocupada por el número de perros que se acumularon y les preocupaba la seguridad de la comunidad. Comenzamos a buscar clínicas y ver quien estaba disponible para venir… Creo que la clínica ha sido bien recibida por la comunidad. Me alegra ver al equipo aquí, es un beneficio para la comunidad. Por eso es que lo estoy apoyando!”.

Fueron 3 días de trabajo duro, pero nuestro equipo disfrutó mucho el viaje a Sachigo Lake. La comunidad fue muy acogedora y el paisaje era asombrosamente bello. ¿Mencioné además que estuvimos ahí durante la luna llena? ¡Muy auspicioso! Pronto fue tiempo para empacar la clínica y cargar todo en el pequeño avión para volver a Thunder Bay.

Gull Bay First Nation

Sólo estuvimos en Thunder Bay por un par de horas – apenas suficiente tiempo para disfrutar una comida y meter todos nuestros equipamientos e insumos en un trailer para manejar unas horas hacia el norte, a Gull Bay First Nation. Ya que Gull Bay está separado por unas 3 horas en auto de Thunder Bay, se siente menos aislado y tiene mayor acceso a bienes, incluyendo los víveres. En general, notamos un standard de vida similar al de Sachigo Lake (las casas, edificios y vehículos estaban bien mantenidos). Sin embargo, Gull Bay es significativamente más pequeño, con apenas 200 residentes. Armamos nuestra clínica, igual que en Sachigo lake.

El equipo GAAP-Northern Spay trabajó previamente proporcionando servicios veterinarios en Gull Bay en 2016, así que esta era la segunda visita a la comunidad. En total, realizamos 9 esterilizaciones y desparasitamos, y vacunamos a 28 perros en 1 día y medio. 17 perros que fueron esterilizados en 2016 volvieron este año por exámenes físicos y vacunas. Debido, en gran parte, a la proximidad con Thunder Bay, la población canina en Gull Bay difiere de lo que vimos en Sachigo Lake. Más de la mitad de los perros que llegaron a la clínica en Gull Bay tenían dueño y estaban contenidos – dentro de la casa, amarrados o dentro de un patio con cerco. Además observamos una mayor cantidad de razas pequeñas (Chuhuahuas y Shih tzu, por ejemplo) que fueron adquiridos por los residentes en Thunder Bay y dejados dentro de las casas. Bajo peso es un problema menos grave en Gull Bay que en Sachigo Lake, pero muchos de los miembros de loa comunidad admitieron que alimentan a sus perros con restos de comida en lugar de comida para perros, por su alto costo.

Stephanie Penagin, trajo 5 perros a la clínica y estaba emocionada de ver al equipo GAAP otra vez: “Ha hecho una gran diferencia en la comunidad. La gente no puede pagar por el cuidado de los animales. Yo no tengo un ingreso para alimentarlo [a su perro Rufus] así que esto es una gran ayuda.” De acuerdo a Kenneth King, uno de los Consejeros del Clan de Gull Bay First Nation y quien fue responsable de proponer la clínica al Líder y al Consejo durante los últimos 2 años, “Ha habido grandes cambios desde el año pasado y cambios positivos en general para las personas y los perros de la comunidad”. Dando el ejemplo de perra Beauty, Kenneth agregó, “Ella vive en la comunidad, pero le gusta vagar y mantenerse alejada de cualquier enfermedad o rabia que pueda haber cerca”.
El clima era más cálido y agradable en la bella Gull Bay y durante nuestra última noche en la comunidad, uno de los residentes – una maravillosa mujer llamada Coco que había traído a su pequeño perro Bruiser a la clínica – nos preparó una deliciosa cena ¡de carne de alce! Después de la cena nos sentamos alrededor de una fogata con un grupo de vecinos, cantamos canciones, nos reímos y vinos la luna amarilla aparecer sobre el lago.

Muchas comunidades en el norte de Canadá se enfrentan a serios problemas veterinarias y de salud pública, incluyendo un gran número de perros vagos de razas grandes (que aumentan el riesgo de conflictos animal-humanos como las mordidas y los ataques), alta prevalencia de enfermedades zoonóticas caninas, y una completa falta de cuidado veterinario. Creemos que las campañas veterinarias de GAAP en las reservas indígenas del norte de Canadá son una intervención que promete mejorar la salud y el cuidado animal de forma inmediata como a largo plazo.
Es más, los miembros de la comunidad y los líderes han sido receptivos a las clínicas y les interesaría implementar formas más compasivas de controlar la población canina. Hay un gran potencial de lograr un impacto significativo en reducir el tamaño y mejorar la salud de los perros en las comunidades originarias en un futuro cercano – y, por supuesto, en el intertanto, disfrutar hermosos paisajes y compartir deliciosa carne de alce con nuestros nuevos amigos.

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