Homeless People & Pets Project

by Dr. Elena Garde.

Traducción al Español, más abajo.

man and puppy

For a long time now, I’ve wanted to get out into the streets and see how many animals are living with the homeless of our city. I just didn’t really know how to go about it. Then one night at a get-together, I ran into a friend of mine who told me that she was volunteering with a group that goes out twice a week to bring food to the homeless. I got the contact information, but it was still a few months before I finally reached out to the director, and made a plan to meet.

Last Thursday, Dr. Angélica, our new volunteer Siobhan and I took to the streets. We met up with a group of 4 volunteers from “Caminos de la Vida” who were loading up the box of their pick-up with coolers, huge coffee urns, plates, cups, and utensils. While we waited, I realized that we were in a part of Valdivia that I normally would not visit at 9:30 pm at night. The people in the streets were loud and boisterous, wandering around in groups, the houses were small and cluttered; their lives spilling out into the streets… we did not feel entirely safe.

With the truck loaded with food, we were told to follow them to the first stop.

A man and his dog, Guarén.

It was a really cold night, with a hint of rain, and Victor was sitting on the sidewalk, completely incoherent, empty bottle at his side. The director of the group – Ricardo, tried to talk to him, but he did not respond. He put a tray of food and hot coffee beside him, and before he left, he just laid his hand gently on Victor’s head and made human contact. The only warmth Victor had with him, were his four dogs.

The next stop was along a busy street, at an abandoned building covered in graffiti. Here we found a queen size bed with four full-grown men sleeping in it. Ricardo called out to them, and they awoke, fear replaced with big grins once they realized who it was. While eating, one of the men-Bernardo, told their story. He has been living there, on that cement porch of that same building, for 9 years and doubted he would ever leave. He claimed that he was responsible for the other three men who all suffered from severe mental illness, and if he were to leave, they would be attacked by other homeless people looking for a comfortable bed. As he told us his story, he talked about the violence in the streets- a life that few of us can imagine, and the importance of their many dogs. He pulled back the covers and a terrier lifted its head to see what was going on, then curled up and went back to sleep, pressing itself against Bernardo. He said that his little dog slept there with him every night. The others stayed around the bed, protecting them from…whatever. There were at least another 4 large dogs skulking about, watching us warily, but there was also a small female dog, skinny as can be, with 4 tiny puppies curled up on the cold cement. I offered her some food and despite her fear of strangers, she stretched her neck as long as it could go to avoid getting too close to me and wolfed down the kibble. I poured more and left her to eat in peace.

A woman and her cat.

One of our stops was along the riverfront in the city centre. Here there are long rows of stalls where vendors sell their wares during the day, and apparently that serve a whole other purpose by night. There were people merrily drinking and playing cards, telling us that this was the life, they wouldn’t have it any other way. Others marked out their territory with benches and planks and made beds under the cover of the tables, trying to sleep through the drunken shouting. One man sat up in bed to receive his meal. He had two little dogs in bed with him, and he seemed to suffer from some kind of mental disability. Truthfully, I barely understood a thing he said. But his body language told the whole story. He wrapped his arms around his little dog and pulled her to him in a tight embrace. His hands were HUGE and so dirty, but he held her gently and rocked back and forth, sometimes laying his head on hers. His smile was so contagious, and I could see and feel the importance of these little warm loyal beings for these forgotten people.

We carried on through the night, stopping again and again, serving food and hot coffee and asking them about their dogs. The people from the “Caminos de la Vida” organization have a personal connection with every single person we stopped to visit, and they chatted for about 15-20 minutes at each stop. I think the food was secondary- these people just wanted to talk. I have never met a more dedicated group- twice a week, every week, all year ‘round, rain or shine, this group cooks and then serves their food to 40-50 homeless people, treating each one with the respect and dignity that every human deserves. I take my hat off to this group!

At about 1am, one of our last stops, we pulled up in a small field littered with tires, bottles and other garbage. The ground was wet, muddy and uneven as we stumbled along, then squeezed through a hole in a chain-link fence. There we entered a small, filthy yard with a tin shack and a few tents. Inside the shack were a woman and a man sitting on a piece of wood with a single candle sputtering out a tiny sphere of light in the cold room. The woman had Down ’s syndrome and she had been beaten up by her partner. It was terrible. She was so alone and I thought about some of the other people we had seen that night and how much comfort they found in the company of

their four-legged pets; it just broke my heart that of all the people we had seen that night, she was the only one with a human partner, and she was the most alone of all.

I got home around 2 am and tried to sleep, but I couldn’t stop thinking about these people. How did they end up there? How could they put up with the loneliness and the fear of living in that other world? I realized how much the dogs meant to them, and what an important role they played in the lives and emotional health of the homeless. I have heard the argument many, many times that owning a pet is not a right, but a privilege and not everyone deserves to have one. In my most righteous moments, tired of seeing clients unwilling to care properly for their pets, I have agreed. Yet seeing these relationships firsthand gives the human-animal bond a whole new meaning…to me at least. I know that these people cannot spay or neuter the dogs; I know that none of these dogs have ever been vaccinated or dewormed, but I understand a whole lot better now, the importance of having them close by, snuggled in their beds, always available to listen, a warm body to comfort them in their loneliness.

We will continue to go out and visit these people and treat their pets for some of the more common problems we saw- fleas, mange and other simple things we can do to make all of their lives a tiny bit more comfortable. Later, once they trust us a bit more, we can talk about vaccines and even spay or neuter. But for now, we will take it one step at a time.


Desde hace mucho tiempo he tenido el deseo de salir a la calle a ver cuántos animales viven con las personas sin hogar de nuestra ciudad. Nunca supe cómo hacerlo hasta que una noche, durante una reunión social, me encontré con una amiga que me contó que era voluntaria en un grupo que sale dos veces a la semana a llevar comida a las personas que viven en la calle. Conseguí la información de contacto, pero debieron pasar un par de meses hasta que finalmente me contacté con el director, y acordamos conocernos.

Hace una semanas, la Dra. Angélica, nuestra nueva voluntaria, Siobhan, y yo salimos a la calle. Nos juntamos con un grupo de 4 voluntarios de “Caminos de la Vida” que estaban llenando la carrocería de su camioneta con coolers, enormes termos con café, platos, tazas y utensilios. Mientras esperábamos, me di cuenta que estábamos en una parte de Valdivia que normalmente no visitaría a las 9:30 de la noche. Las personas en la calle eran bulliciosas, caminando en grupos, las casas eran pequeñas y atiborradas; sus vidas desbordándose hacia la calle… no nos sentíamos seguras del todo.

Una vez que la camioneta estaba llena de comida, nos dijeron que los siguiéramos a la primera parada.

Era una noche fría, con un poco de lluvia y Víctor estaba sentado en la acera, completamente incoherente, botella vacía a su lado. El director del grupo- Ricardo, trató de hablar con él sin obtener respuesta. Puso una bandeja de comida y un café caliente a su lado y, antes de irse, simplemente puso su mano con gentileza sobre la cabeza de Víctor. El único abrigo que Víctor tenía, eran sus 4 perros.

La siguiente parada fue junto a una calle muy transitada, en un edificio abandonado cubierto de grafiti. Allí, encontramos una cama de dos plazas con 4 hombres adultos durmiendo en ella. Ricardo los llamó y ellos despertaron, reemplazando miedo con grandes sonrisas cuando notaron quién les llamaba. Mientras comían, uno de los hombres- Bernardo, nos contó su historia. Él ha vivido ahí, en el pórtico de cemento de ese mismo edificio, por 9 años y duda que algún día pueda dejarlo. Bernardo dijo ser responsable por los otros 3 hombres que sufren de enfermedades mentales severas, y que si él llegara a irse, ellos serían atacados por otras personas de la calle en busca de una cama confortable. Mientras contaba su historia, nos habló de la violencia en las calles- una vida que pocos podemos imaginar, y la importancia de sus numerosos perros. Levantó las cobijas y un terrier asomó la cabeza para ver qué estaba pasando, y luego volvió a dormirse acurrucado junto a Bernardo. Nos dijo que su perrito dormía con él todas las noches. Los demás se quedaban alrededor de la cama, protegiéndolos de todo. Había por lo menos otros 4 perros rondando, mirándonos con cautela y además había una perra pequeña, delgada a más no poder, con 4 minúsculos cachorros acurrucados sobre el cemento helado. Le ofrecí un poco de comida y a pesar de su temor frente a los extraños, alargó su cuello todo lo posible para no acercarse a mí, y devoró el bocado. Le di más comida y la dejé comer en paz.

Una de nuestras paradas fue cerca de la rivera en el centro de la ciudad. Aquí hay largas filas de puestos donde los vendedores ofrecen sus productos durante el día, y aparentemente sirve un propósito totalmente diferente de noche. Había gente bebiendo animadamente y jugando a la cartas, hablándonos de lo bien que lo pasan ahí, y que no lo cambiarían por nada. Otros demarcaban su territorio con bancas y planchas de maderas y hacían camas bajo la cubierta de las mesas, tratando de dormir a pesar de los gritos de los ebrios. Un hombre se sentó en la cama para recibir su comida. Tenía 2 pequeños perros en la cama con él, y parecía sufrir de algún tipo de enfermedad mental. La verdad es que no pude entender mucho de lo que decía, pero su lenguaje corporal habló por él. Rodeó con sus brazos a su perrita y la acercó a su cuerpo en un fuerte abrazo. Sus manos eran enormes y estaban muy sucias, pero la sostuvo con gentileza y la meció en sus brazos, a veces apoyando su cabeza en la de ella. Su sonrisa era tan contagiosa, y pude ver y sentir la importancia que estos pequeños seres, cálidos y leales tienen para estas personas olvidadas.

Seguimos durante la noche, deteniéndonos una y otra vez, sirviendo comida y café caliente y preguntando sobre sus perros. La gente de la organización “Caminos de la Vida” tienen una conexión personal con cada una de las personas que visitamos, y en cada parada, conversaron con ellos por 15 o 20 minutos. Pienso que la comida es secundario- estas personas simplemente querían alguien con quien hablar. Nunca he conocido a un grupo más dedicado. Dos veces a la semana, cada semana, todo el año, llueva o truene, este grupo cocina y sirve su comida a 40 o 50 personas de la calle, tratando a cada uno con el respeto y dignidad que cada humanos merece. ¡Me saco el sombrero ante este grupo!

Cerca de la 1 de la mañana, en una de nuestras últimas paradas, nos detuvimos en un terreno pequeño, lleno de neumáticos, botellas y todo tipo de basura. Nos tambaleamos en el suelo húmedo, fangoso y disparejo, y luego nos metimos a través de un agujero en una cerca de alambre. Entramos a un patio chico e inmundo con una choza de lata y unas carpas. Dentro de la choza había una mujer y un hombre sentados sobre un trozo de madera con una sola vela alumbrando una pequeña esfera de luz en la fría habitación. La mujer tenía Síndrome de Down y había sido golpeada por su compañero. Fue terrible. Ella estaba tan sola y pensé en algunas de las otras personas que habíamos visto esa noche y como ellos recibían el confort de la compañía de sus mascotas. Mi corazón se rompió al pensar que de todas las personas que vimos esa noche, ella era la única con un compañero humano, y era la más sola de todos.

Llegué a casa alrededor de las 2 de la mañana y traté de dormir, pero no podía dejar de pensar en estas personas. ¿Cómo habían terminado ahí? ¿Cómo podían soportar la soledad y el miedo de vivir en ese mundo? Me di cuenta de lo mucho que esos perros significan para ellos, y que juegan un rol muy importante en las vidas y salud de emocional de la gente de la calle. He escuchado muchas veces el argumento de que tener una mascota no es un derecho, sino un privilegio y que no todo el mundo merece tener una. En mis momentos más presuntuosos, cansada de ver a clientes que no están dispuestos a cuidar apropiadamente de sus mascotas, he estado de acuerdo. Pero ver estas relaciones con mis propios ojos le da un significado diferente al vínculo entre personas y animales… al menos para mí. Sé que estas personas no pueden esterilizar a sus perros; sé que ninguno de estos perros ha sido vacunado o desparasitado, pero ahora entiendo mucho mejor la importancia de tenerlos cerca, acurrucados en sus camas, siempre dispuestos a escuchar, un cuerpo tibio para ofrecerles confort en su soledad.

Seguiremos saliendo a visitar a estas personas y atendiendo algunos de los problemas más comunes que vimos en sus mascotas- pulgas, sarna y otras cosas simples que podemos mejorar para hacer que sus vidas sean un poquito más cómodas. Con el paso del tiempo, una vez que confíen más en nosotros, podremos hablar de vacunas o incluso esterilizaciones. Por ahora, iremos un paso a la vez.

  1. Laura Kutryk

    November 8, 2017 - 6:03 am

    Elena, this is such a wonderful article. I admit, this is an aspect of the human-animal connection that I have not given much thought to. The GAAP is doing wonderful work, keep it up! I look forward to seeing you in 2018.


Post a Comment